Saeb
Salam, de leider van de pro Nasser opstandelingen zou gezegd hebben
: “zeg maar tegen die mariniers dat als zij voet aan wal zetten, dat ik
mijn troepen er op los zal laten”.

De U.S.Command was er niet van onder de
indruk. De enige onmiddellijke
bedreiging kwam van het Syrische “Eerste Leger”, dat klaar stond aan de grens
met 40.000man uitgerust met 200 T34 Russische ‘medium tanks’. Dat maakte het
noodzakelijk om het vliegveld en de toegangswegen tot de stad zo snel mogelijk
in handen te krijgen.

De
landingplaats werd Khalde Beach: zes km ten zuiden van de stad Beirut en 500 m tot het International
Airport, een vreedzaam decor waar je geen revolutie of coup d’etat of koude
oorlog zou vermoeden.

Op
15 juli om 14.39 (Beirut tijd), lagen zeven schepen van Amphibious Squandron 6 in positie, twee mijl uit de
kust, en zette de landing in. De amfibie tractors bereikten de kust om 1504 en
ragden door tot het vliegveld. Anderen kwamen met landingcraft aan wal en
gingen te voet naar de hun aangewezen doelen. Het
was waarschijnlijk het meest kleurrijke strandbeeld dat de landing van het
Marine Corps ooit had gezien: zonnebaadsters in bikini, plezier ruiters te paard.
De zwaar bewapende mariniers werden hartelijk toegezwaaid en toegejuicht. Jonge
knullen boden de helpende hand bij het lossen van het zwaardere materieel. Drank verkopers kwamen met hun handkarretjes
en begonnen de gekoelde sinaasappels en peentjes uit te persen in een heerlijke
mix. De mariniers waren op alles voorbereid maar dit ging alle verwachting te
boven.
Een marinier
zei: “It’s better than Korea,
but what the hell is it?”

Binnen 20 minuten was alles aan wal.
Enkele minuten later werd de Airport Terminal genomen en namen de mariniers hun posities in rond om het vliegveld. Twee
torpedobootjagers en vliegtuigen van de aircraft carrier ESSEX dekten de troepen.

Geen schot werd gelost.

Maar toen kwamen de complicaties. Juli
1958 was ook de maand dat het Libanese parlement een nieuwe president moest
kiezen voor de volgende zes jaar.

Daarover
volgend weekend. Arnout.